Floating, Boating and Introgression: Molecular techniques and the ancestry of coconut palm populations on Pacific Islands

Hugh Harries, Luc Baudouin, Rolando Cardena

Abstract


It has previously been suggested that the coconut popu-
lations of Pacific islands arose by introgression between
wild types that disseminated by floating from an ancestral
center of origin and domestic types that were brought in
small boats from a center of domestication. This simplistic
model is complicated by the subsequent movement of the
introgressed germ plasm in large boats, particularly fol-
lowing the industrialization of coconut growing for copra
in the late 19th century. Although copra is no longer an
attractive article of trade, the coconut palm continues to
be an attractive eco-amenity for the tourist industry. The
occurrence of epidemic lethal diseases in previously im-
portant copra producing areas, and the increasing oppor-
tunity for pathogens and vectors to be transmitted by in-
nocent tourists and uninformed landscape developers is a
potential threat to coconuts and other palm species. It has
also been suggested that disease resistance arose during
domestication. If that is so, then the ability to use molecu-
lar techniques to characterize coconut varieties will help
accelerate selection, which presently can only be based
on survival in long-term field exposure trials.

Flotación, Navegación e Introgresión: las Técnicas Mo-
leculares y el Antepasados del Cocotero en las Islas del
Pac¡fico. Se ha sugerido previamente que las poblacio-
nes de cocotero en las islas del Pacífico surgieron por
introgresión entre tipos silvestres que se diseminaron por
flotación desde un centro de origen ancestral, y tipos do-
mesticados que se trajeron en barcos pequeños desde
un centro de domesticación. Este modelo simplista se
complica por la diseminación en embarcaciones grandes
del germoplasma derivado de tal introgresión, particular-
mente a ra¡z de la industrialización de la copra a finales
del siglo XIX. Aunque la copra ya ha perdido su atractivo
comercial, la palma del coco se ha mantenido como un
elemento importante del entorno ecológico y el paisaje
de zonas turísticas. La aparición de enfermedades letales
epidémicas en zonas cultivadas con cocotero, y la opor-
tunidad creciente para que los patógenos y vectores invo-
lucrados sean dispersados accidentalmente por turistas
y paisajistas, representan una amenaza potencial para
esta y otras especies de palmas. Se ha sugerido también
que la resistencia a enfermedades en el cocotero surgió
durante su domesticación. Si este es el caso, entonces la
aplicación de técnicas de genética molecular en la carac-
terización de variedades de cocotero ayudar a acelerar
los procesos de selección convencionales en este culti-
vo, los cuales actualmente dependen de la realización de
pruebas de exposición a largo plazo en el campo.

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Ethnobotany Research and Applications (ISSN 1547-3465) is published online by the Department of Ethnobotany, Institute of Botany, Ilia State University.
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